De Amerikaanse reactie op COVID-19

Zeven mensen in haar huis hebben nu positief getest. Vijf kinderen zijn volledig gevaccineerd en twee van de kinderen zijn te jong om een vaccin te krijgen. Nu de pandemie een kritieke nieuwe fase ingaat, blijven volksgezondheidsautoriteiten gegevens over cruciale kwesties missen, net zoals ze deden toen COVID-19 voor het eerst door de Verenigde Staten scheurde in het voorjaar van 2020. Vandaag de dag is er nog steeds geen volledig begrip over hoe de agressief besmettelijke deltavariant zich verspreidt onder de bijna 200 miljoen gedeeltelijk of volledig gevaccineerde Amerikanen zoals Ingram, of over hoeveel er ziek worden.

Het land vliegt weer blind, zeggen critici, omdat op 1 mei van dit jaar – toen de nieuwe variant voet aan de grond kreeg in de VS – de Centers for Disease Control and Prevention meestal stopten met het volgen van COVID-19 bij gevaccineerde mensen, ook bekend als doorbraakgevallen, tenzij de ziekte ernstig genoeg was om ziekenhuisopname of de dood te veroorzaken.

Individuele staten stellen nu hun eigen criteria vast voor het verzamelen van gegevens over doorbraakgevallen, wat resulteert in een verward begrip van de impact van COVID-19, waardoor experts in het duister tast over het werkelijke aantal infecties onder de gevaccineerden, of gevaccineerde mensen al dan niet langdurige ziekte kunnen ontwikkelen en de risico’s voor niet-gevaccineerde kinderen als ze terugkeren naar school.

“Het is alsof je zegt dat we niet meetellen”, zei Ingram na het horen van de beleidswijziging van de CDC. COVID-19 raasde door haar huishouden, maar het is onwaarschijnlijk dat een van die gevallen in federale gegevens zal verschijnen omdat niemand stierf of in een ziekenhuis werd opgenomen.

De CDC vertelde ProPublica in een e-mail dat het doorbraakgevallen blijft bestuderen, gewoon op een andere manier. “Deze verschuiving zal helpen de kwaliteit van de verzamelde gegevens over gevallen van het grootste klinische en volksgezondheidsbelang te maximaliseren”, aldus de e-mail.

Naast de ziekenhuisopname- en overlijdensinformatie werkt de CDC samen met sites van het Emerging Infections Program in 10 staten om doorbraakgevallen te bestuderen, waaronder enkele milde en asymptomatische gevallen, aldus de e-mail van het agentschap.

Onder druk van enkele gezondheidsdeskundigen kondigde het CDC woensdag aan dat het een nieuw analyse- en voorspellingscentrum voor uitbraken, waarbij experts in de particuliere sector en de volksgezondheid worden aangezet om het te begeleiden om beter te voorspellen hoe ziekten zich verspreiden en om snel te handelen tijdens een uitbraak.

Het volgen van slechts enkele gegevens en het niet eerder of volledig vrijgeven ervan, zeggen critici, laat een gapend gat achter in het begrip van de ziekte door de natie op een moment dat het het meest informatie nodig heeft.

“Ze missen een groot deel van de geïnfecteerden,” zei Dr. Randall Olsen, medisch directeur moleculaire diagnostiek in het Houston Methodist Hospital in Texas. “Als je jezelf beperkt tot een kleine subpopulatie met alleen ziekenhuisopnames en sterfgevallen, riskeer je een bevooroordeeld standpunt.”

Op woensdag bracht het CDC een drietal rapporten uit waarin werd vastgesteld dat hoewel het vaccin effectief bleef om gevaccineerde mensen uit het ziekenhuis te houden, de algehele bescherming in de loop van de tijd lijkt af te nemen, vooral tegen de deltavariant.

Onder verpleeghuisbewoners toonde een van de studies aan dat de effectiviteit van vaccins daalde van 74,7% in het voorjaar tot slechts 53,1% in de midzomer. Evenzo bleek uit een ander rapport dat de algehele effectiviteit onder gevaccineerde volwassenen in New York tussen mei en juli daalde van 91,7% naar iets minder dan 80%.

De nieuwe bevindingen waren voor de regering-Biden aanleiding om woensdag aan te kondigen dat mensen die een Moderna- of Pfizer-vaccin kregen, acht maanden na hun tweede dosis een boostershot zullen krijgen aangeboden. Het programma is gepland om de week van 20 september te beginnen, maar heeft goedkeuring nodig van de Food and Drug Administration en een CDC-adviescommissie.

Deze laatste ontwikkeling wordt door sommigen gezien als een ander voorbeeld van het verschuiven van berichten over de volksgezondheid en backpedaling die elke fase van de pandemie gedurende 19 maanden heeft begeleid door twee overheidsdiensten. Iets meer dan een maand geleden hebben de CDC en de FDA een gezamenlijke verklaring vrijgegeven waarin staat dat degenen die volledig zijn gevaccineerd “op dit moment geen boostershot nodig hebben.”.

De uitrol van vaccins eind vorig jaar kwam met voorzichtig optimisme. Geen enkel vaccin is 100% effectief tegen overdracht, waarschuwden gezondheidsfunctionarissen, maar de drie goedgekeurde vaccins bleken buitengewoon effectief tegen de oorspronkelijke COVID-19-stam. De CDC rapporteerde een doorbraak infectiepercentage van 0,01% voor de maanden tussen januari en eind april, hoewel het erkende dat het een ondertelling zou kunnen zijn.

Toen de zomer naderde, gaf het Witte Huis aan dat het tijd was voor de gevaccineerden om hun prepandemieleven te vieren en te hervatten.

Er dreigden echter problemen. Uitbraken van een nieuwe, zeer besmettelijke variant overspoelden India in de lente en begonnen al snel in andere landen te verschijnen. Het was slechts een kwestie van tijd voordat het hier ook toesloeg.

“De wereld veranderde,” zei Dr. Eric Topol, directeur van het Scripps Research Translational Institute, “toen Delta binnenviel.”

De huidige verplettering van Amerikaanse gevallen – meer dan 100.000 per dag – heeft de niet-gevaccineerden veruit het hardst getroffen, waardoor ze een groter risico lopen op ernstige ziekte of overlijden. De deltavariant wordt minstens twee of drie keer besmettelijker geacht dan de oorspronkelijke stam van het coronavirus. Al maanden ligt een groot deel van de focus van gezondheidsfunctionarissen en het Witte Huis op het overtuigen van de resistenten om zich te laten vaccineren, een inspanning die tot nu toe gemengde resultaten heeft opgeleverd.

Maar toen de lente oversloeg naar de zomer, doken verspreide rapporten op van clusters van gevaccineerde mensen die positief testten op het coronavirus. In mei testten acht gevaccineerde leden van de New York Yankees positief. In juni raakten 11 medewerkers van een ziekenhuis in Las Vegas besmet, van wie er acht volledig waren ingeënt. En toen raakten 469 mensen die tussen 3 juli en 17 juli het Provincetown, Massachusetts, gebied bezochten besmet, hoewel 74% van hen volledig was gevaccineerd, volgens het Morbidity and Mortality Weekly Reportvan de CDC .

Hoewel de overgrote meerderheid van die gevallen relatief mild was, droeg de uitbraak in Massachusetts ertoe bij dat de CDC zichzelf op 27 juli omkeerde en aanbeveelde dat zelfs gevaccineerde mensen maskers binnenshuis droegen – 11 weken nadat het hen had verteld dat ze de bescherming konden weggooien.

En zoals de nieuwe CDC-gegevens lieten zien, blijven vaccins gevaccineerde mensen effectief beschermen tegen de ergste resultaten. Maar degenen die het virus krijgen, zijn in feite vaak ellendig ziek en kunnen schuren over het idee dat hun gevallen niet volledig worden geteld.

“De gevaccineerden zijn niet zo beschermd als ze denken,” zei Topol, “ze zijn nog steeds in gevaar.”

De CDC volgde alle doorbraakzaken tot eind april en stopte vervolgens abrupt zonder een formele aankondiging te doen. Een verwijzing naar de beleidsschakelaar verscheen in mei op de website van het agentschap ongeveer halverwege de startpagina.

“Ik was geschokt,” zei Dr. Leana Wen, een arts en gastprofessor gezondheidsbeleid en -management aan de George Washington University. “Ik heb nog geen coherente verklaring gehoord waarom ze gestopt zijn met het volgen van deze informatie.”

De CDC zei in een gemailde verklaring aan ProPublica dat het besloot zich te concentreren op de ernstigste gevallen omdat ambtenaren geloofden dat meer gerichte gegevensverzameling beter zou informeren “responsonderzoek, beslissingen en beleid.”.

Sen. Edward Markey, D-Mass., werd gealarmeerd na de uitbraak van Provincetown en schreef op 22 juli aan CDC-directeur Dr. Rochelle Walensky, waarbij hij het besluit in twijfel trekken om het onderzoek naar doorbraakzaken te beperken. Hij vroeg wat voor soort gegevens werden verzameld en hoe deze openbaar zouden worden gedeeld.

“Het Amerikaanse publiek moet worden geïnformeerd over het aanhoudende risico van COVID-19 en varianten, en volksgezondheids- en medische functionarissen, evenals zorgverleners, moeten over robuuste gegevens en informatie beschikken om hun beslissingen over volksgezondheidsmaatregelen te sturen,” aldus de brief.

Markey vroeg het agentschap om te reageren voor 12 augustus. Tot nu toe heeft de senator geen antwoord gekregen, en de CDC heeft de vraag van ProPublica hierover niet beantwoord.

Toen de CDC stopte met het opsporen van alle behalve de ernstigste gevallen, werden lokale en staatsgezondheidsdepartementen overgelaten om hun eigen regels op te stellen.

Er is nu weinig consistentie van staat tot staat of zelfs van provincie tot provincie over welke informatie wordt verzameld over doorbraakzaken, hoe vaak deze openbaar wordt gedeeld of als deze 100 jaar wordt gedeeld.

“We hebben sinds het begin van de pandemie een lappendeken van informatie tussen staten gehad”, zegt Jen Kates, senior vice president en directeur van het wereldwijde gezondheids- en hiv-beleid bij Kaiser Family Foundation.

Ze is co-auteur van een studie van 30 juli die vond dat doorbraakgevallen in de VS zeldzaam bleven, vooral die welke leidden tot ziekenhuisopname of de dood. De studie erkende echter dat de informatie beperkt was omdat de rapportage van de staat vlekkerig was. Slechts de helft van de staten verstrekt enkele gegevens over COVID-19-ziekten bij gevaccineerde mensen.

“Er is geen enkele openbare opslagplaats voor gegevens per staat of gegevens over doorbraakinfecties, omdat de CDC is gestopt met het monitoren ervan”, aldus het rapport.

In Texas, waar COVID-19-gevallen omhoog schieten, vertelde een woordvoerder van de State Health and Human Services Commission aan ProPublica in een e-mail dat het staatsagentschap “COVID-19-vaccindoorbrekende gevallen van verhoogd volksgezondheidsbelang verzamelde die alleen resulteren in ziekenhuisopname of dodelijk ongeval.”

Andere baanbrekende case-informatie wordt niet bijgehouden door de staat, dus het is onduidelijk hoe vaak doorbraken optreden of hoe wijd gevallen zich verspreiden onder de gevaccineerden. En terwijl Texas doorbraak sterfgevallen en ziekenhuisopnames rapporteert aan de CDC, is de informatie niet opgenomen op het openbare dashboard van de staat.

“We zullen een aantal toevoegingen doen aan wat we posten, en deze gegevens kunnen in de toekomst worden opgenomen”, aldus de woordvoerder.

South Carolina, aan de andere kant, maakt zijn doorbraakcijfers over ziekenhuisopnames en sterfgevallen openbaar. Mildere doorbraakgevallen kunnen worden opgenomen in de totale COVID-19-nummers van de staat, maar ze zijn niet als zodanig gelabeld, zei Jane Kelly, een epidemioloog bij het South Carolina Department of Health and Environmental Control.

“We zijn het eens met de CDC,” zei ze, “het is niet nodig om middelen voor de volksgezondheid uit te geven aan het onderzoeken van elke asymptomatische of milde infectie.”

In Utahnemen gezondheidsfunctionarissen een ander standpunt in. “Vanaf het begin van de pandemie hebben we ons ertoe verbonden transparant te zijn met onze gegevensrapportage en … de beslissing om baanbrekende casegegevens op onze website op te nemen, is in overeenstemming met die aanpak”, aldus Tom Hudachko, directeur communicatie van het Utah Department of Health.

Sommige ambtenaren op provincieniveau zeiden dat ze zoveel mogelijk doorbraakgevallen volgen, zelfs als hun staat en de CDC dat niet doen.

Bijvoorbeeld, in Clark County, Nevada, de thuisbasis van Las Vegas, meldde de volksgezondheidswebsite dat er vorige week 225 gehospitaliseerde doorbraakgevallen waren, maar 4.377 gevaccineerde mensen in het algemeen die positief hebben getest op het coronavirus.

Dat betekent dat minder dan 5% van de gemelde doorbraakgevallen resulteerde in ziekenhuisopname. “Het Southern Nevada Health District volgt het totale aantal volledig gevaccineerde personen die positief testen op COVID-19 en het is een methode om een vollediger beeld te geven van wat er in onze gemeenschap gebeurt”, aldus Stephanie Bethel, een woordvoerder van het gezondheidsdistrict in een e-mail.

Sara Schmidt, een 44-jarige lerares op een basisschool in Alton, Illinois, is een andere persoon die waarschijnlijk door het datagat is gevallen.

“Ik dacht: ‘COVID is voorbij en ik ga naar Disney World’,” zei ze. Ze plande eind juli een vijfdaagse reis met haar ouders. Niet alleen was ze volledig gevaccineerd en kreeg ze haar tweede injectie in maart, ze is er ook zeker van dat ze COVID-19 had in de zomer van 2020. In die tijd had ze alle symptomen, maar had het moeilijk om getest te worden. Toen ze dat eindelijk deed, kwam het resultaat negatief terug, maar haar arts vertelde haar om aan te nemen dat het onjuist was.

“Mijn bewaker was naar beneden,” zei ze. Ze was minder waakzaam over het dragen van een masker in de zomerhitte van Florida, ervan uitgaande dat ze werd beschermd door de vaccinatie en haar vermoedelijke eerdere infectie.

Op de vliegreis naar huis op 29 juli voelde ze zich licht ziek. Binnen enkele dagen was ze ‘absoluut ellendig’. Haar hoesten bleef verergeren, en elke keer hoestte ze haar hoofd bonsde. Op 1 augustus testte ze positief. Haar ouders waren negatief.

Nu, drie weken later, is ze nog lang niet volledig hersteld en staan de lessen op het punt om op haar school te beginnen. Er is een schoolmasker mandaat, maar haar studenten zijn te jong om gevaccineerd te worden. “Ik ben bang dat ik het aan hen zal geven, of ik krijg het voor de derde keer,” zei ze.

Maar het is twijfelachtig of haar zaak zal worden gevolgd omdat ze nooit in het ziekenhuis is opgenomen. Dat maakt haar woedend, zei ze, omdat het bagatelliseert wat er gebeurt.

“Iedereen heeft het recht om te weten hoeveel doorbraakgevallen er zijn,” zei ze, “ik had de indruk dat als ik een doorbraakzaak zou krijgen, het gewoon snuifjes zouden zijn. Ze laten het klinken alsof alles onder controle is en dat is het niet.”

Covid 19